Di Ben Lamm

Mentre gli incendi infuriano in Amazzonia, la gente si è attaccata alla frase che l'Amazzonia è il "polmone della terra". Il presidente francese Emmanuel Macron ha avvertito che "la nostra casa sta bruciando". Celebrità come Leonardo DiCaprio e Vanessa Hudgens hanno raccolto fondi per sostenere l'Amazzonia e l'hashtag #PrayforAmazonia è diventato virale.

I nostri cuori sono scoppiati collettivamente per l'Amazzonia per due motivi: Da un lato la tragedia ambientale e ancestrale di vedere bruciare un luogo simbolo, dall'altro il fatto che questi 6-8 milioni di chilometri quadrati di foresta svolgono un ruolo vitale nel rimuovere dall'aria l'anidride carbonica che riscalda il mondo. Più a lungo gli incendi bruciano, meno la Terra avrà un filtraggio naturale dell'aria.

Ma se l'Amazzonia svolge un ruolo vitale nell'assorbimento globale del carbonio (e dovremmo continuare a cercare di salvarla), tra il 1994 e il 2007 i nostri oceani hanno assorbito 34 gigatoni di carbonio attraverso alghe, vegetazione e coralli. In altre parole, gli alberi potrebbero non salvarci, ma gli oceani sì.

Le soluzioni nel mondo naturale aiuteranno a correggere gli errori di riscaldamento del mondo creato dall'uomo. Secondo una nuova analisi condotta dall'ecologo Thomas Crowther e dai colleghi del Politecnico di Zurigo, un'università svizzera, nei parchi, nelle foreste e nei terreni abbandonati esistenti nel mondo c'è spazio sufficiente per piantare altri 1.200 miliardi di alberi. Queste foreste avrebbero la capacità di immagazzinare CO2 per annullare un decennio di emissioni di anidride carbonica.

Ma altri scienziati non sono altrettanto fiduciosi. Ritengono che potrebbero essere necessari centinaia di anni prima che queste nuove piante possano ridurre i livelli di anidride carbonica al livello suggerito dallo studio. Il momento ottimale per piantare alberi per affrontare l'attuale crisi climatica era decenni fa.

Secondo un documento di lavoro del World Research Institute (WRI), altre sfide legate alla forestazione come soluzione al cambiamento climatico includono lo spostamento di terreni utilizzati per l'agricoltura, le difficoltà scientifiche e tecnologiche nella misurazione e nel monitoraggio e i finanziamenti pubblici limitati per la gestione dei terreni con benefici per il carbonio. Piantare il maggior numero possibile di alberi nel più breve tempo possibile potrebbe ridurre nove gigatoni di carbonio all'anno, ma farebbe anche aumentare i prezzi dei prodotti alimentari dell'80% entro il 2050.

Gli alberi da soli non ci salveranno dalla crisi attuale. Dobbiamo guardare ai nostri oceani per trovare soluzioni più efficaci e scalabili. Salutate il sequestro delle alghe.

Le alghe possono essere utilizzate in diversi modi per ridurre il carbonio nell'atmosfera. Oltre a essere la soluzione più efficiente per immagazzinare l'anidride carbonica, può essere facilmente utilizzata in una varietà di altri prodotti o materiali sostenibili e commerciali, dalle scarpe da tennis alle alternative in acciaio agli hamburger vegetali.

Le alghe come sequestro di carbonio

Le alghe, se utilizzate insieme a bioreattori dotati di intelligenza artificiale, sono fino a 400 volte più efficienti di un albero nel rimuovere la CO2 dall'atmosfera. Ciò significa che, mentre stiamo imparando a ridurre le emissioni di carbonio e ad aumentare i nostri modelli di consumo, possiamo iniziare a ridurre notevolmente il carbonio atmosferico. Se utilizzato correttamente, potrebbe rendere una città carbon negative senza modificare gli attuali modelli di produzione o consumo della città.

Gli alberi e le alghe sequestrano naturalmente l'anidride carbonica. Gli alberi la "consumano" come parte del loro processo di fotosintesi, "assorbendo" il carbonio nei loro tronchi e nelle loro radici e rilasciando ossigeno nell'aria. Le alghe replicano lo stesso processo, ma "assorbono" il carbonio sotto forma di altre alghe. Le alghe possono consumare più anidride carbonica degli alberi perché possono coprire una superficie maggiore, crescere più velocemente ed essere più facilmente controllate dai bioreattori, date le loro dimensioni relative. I bioreattori possono contenere grandi quantità di alghe e ottimizzarne il ciclo di crescita (e il relativo sequestro) in modo più semplice rispetto agli alberi; inoltre, prendono la crescita eccessiva di alghe, la disidratano e infine la utilizzano come combustibile o biomassa.

Le alghe come alimento

Rebecca White è una delle aglaepreneur emergenti in questo settore. È ricercatrice presso iWi, un'azienda che si occupa di nutrizione e che gestisce aziende agricole di alghe in Texas e nel Nuovo Messico. La sua missione è accelerare il potenziale delle alghe come soluzione per la sicurezza alimentare del nostro pianeta. Le proiezioni demografiche indicano che entro il 2050 avremo bisogno di un aumento del 70% dell'offerta alimentare per sfamare il pianeta e un recente rapporto delle Nazioni Unite avverte di una crisi alimentare incombente.

Le proiezioni demografiche indicano che entro il 2050 avremo bisogno di un aumento del 70% dell'offerta alimentare per nutrire il pianeta.

Interconnessioni tra sistema climatico, sistema alimentare, ecosistema (terra, acqua e oceani) e sistema socio-economico.
Immagine: IPCC

Le due fattorie di iWi ospitano 48 stagni, ciascuno delle dimensioni di un campo da calcio. Raccolgono le alghe e le trasformano in olio di alghe, che viene venduto come integratore. Stanno lavorando per trasformare le proteine e i carboidrati rimanenti in prodotti proteici con un profilo di gusto commercialmente valido.

L'Hotel Novotel di Bangkok sta gestendo una fattoria urbana di alghe sul suo tetto in collaborazione con la startup EnerGaia, produttrice di alimenti e integratori a base di spirulina. Il fondatore e CEO Saumil Shah ha avviato EnerGaia dopo aver lavorato per GE a un progetto di biocarburante a base di alghe in Tailandia. Ha lasciato GE per avviare un'azienda che utilizza le alghe come cibo per pesci quando ha visto opportunità di commercializzazione più immediate. Si è poi trasferito a Bangkok e si è dedicato all'alimentazione umana dopo che il suo impianto per la produzione di alimenti per pesci è stato distrutto dall'alluvione del 2011.

L'azienda ha raccolto un finanziamento di Serie A di 3,65 milioni di dollari nel 2019, alimentando la sua visione di trasformare il mercato della spirulina in una soluzione sostenibile, accessibile e redditizia per la futura scarsità di risorse causata dalla dipendenza del mondo dalla produzione alimentare ad alta intensità di acqua e terra. Egli punta sul fatto che la spirulina diventi un alimento di base che esca dal mercato dei prodotti salutistici per entrare nei negozi di alimentari.

Alghe come materiale

I designer olandesi Eric Klarenbeek e Maartje Dros utilizzano le alghe per creare polimeri che possono essere utilizzati nella stampa 3D in sostituzione della plastica. "In linea di principio, possiamo realizzare qualsiasi cosa con questo polimero locale a base di alghe: dai flaconi di shampoo alle stoviglie o ai bidoni della spazzatura", spiega Johanna Weggelaar, coordinatrice del progetto. "Il nostro obiettivo è trasformare un processo di produzione industriale, fonte di inquinamento che contribuisce al riscaldamento globale, in un modo per sottrarre CO2 all'atmosfera. L'uso delle alghe come materia prima trasformerebbe qualsiasi modalità di produzione in un modo per aiutare l'ambiente".

Molte altre aziende stanno già commercializzando la produzione di fibre di alghe. Uno dei principali innovatori è Bloom, un'azienda che produce una schiuma dalle alghe. Questo materiale viene poi utilizzato per scarpe e tavole da surf, le cui suole sono tipicamente prodotte con il petrolio. Tra i clienti che utilizzano la schiuma di alghe per le scarpe ci sono Merrill, Adidas e H&M. Durante la raccolta delle alghe, la tecnologia Bloom pulisce anche l'acqua e la reimmette nell'ecosistema d'acqua dolce: il risultato è che 225 bottiglie di acqua filtrata sono state restituite all'ambiente e 21 palloni di CO2 non sono entrati nell'atmosfera.

Le alghe come combustibile

Le alghe possono anche essere utilizzate per produrre biocarburanti, ovvero carburanti derivati direttamente dalla materia vivente. Ciò significa che possono rappresentare un'alternativa più sostenibile ai combustibili fossili che producono carbonio, come il petrolio. È noto infatti che le alghe possono produrre fino a 5.000 galloni di biocarburante da un singolo acro in un anno.

Il governo statunitense ha esplorato per la prima volta le alghe come alternativa al petrolio durante la crisi energetica degli anni Settanta. Negli anni '90 ha abbandonato il progetto perché non era in grado di renderlo competitivo rispetto al prezzo del petrolio. Tuttavia, con l'aumento del costo del petrolio e l'imperativo di trovare soluzioni energetiche pulite, sia le compagnie petrolifere come Exxon che i venture capitalist stanno investendo denaro per risolvere l'equazione alghe-carburante.

Nonostante i progressi compiuti, l'industria riconosce che il cammino verso la redditività è lungo. L'estrazione dell'olio dalle alghe è un processo costoso e difficile da scalare. L'Energy Biosciences Institute (EBI) di Berkeley ha previsto che lo sviluppo di una produzione di biocarburanti dalle alghe competitiva dal punto di vista dei costi richiederà ricerca, sviluppo e dimostrazione a lungo termine. Perché non iniziare ora?

Le sfide delle alghe

Dobbiamo prendere in considerazione opzioni alternative che siano efficaci per il pianeta, e non solo efficienti dal punto di vista dei costi.

La scalabilità delle alghe per la produzione di biocarburanti non è priva di sfide. Ad esempio, la crescita delle alghe è rapida e storicamente difficile da gestire e ottimizzare. Questo problema può essere affrontato con nuove tecnologie, come l'apprendimento automatico e l'intelligenza artificiale, che aiutano a gestire il processo di crescita per garantire che la crescita avvenga con una cadenza gestita e prevedibile. Un altro fattore limitante è il costo di implementazione e la difficile strada verso la redditività di molte di queste tecnologie. Storicamente è stato difficile convincere le persone a pagare di più per qualcosa per cui possono pagare di meno, e aziende come Exxon e Shell lo hanno sperimentato con i loro concetti di carburanti algali pieni di acrobazie.

Tuttavia, il tempo di essere economici è finito. Dobbiamo considerare opzioni alternative che siano efficaci per il pianeta, non solo efficienti dal punto di vista dei costi. Abbiamo bisogno di più capitale investibile in soluzioni a lungo termine che aiutino a risolvere i grandi problemi. L'attuale ciclo di investimento di cinque anni per la maggior parte delle aziende sostenute da VC è troppo breve per affrontare problemi importanti come il cambiamento climatico. Per far funzionare queste soluzioni, abbiamo bisogno di opzioni di investimento che consentano un ritorno più graduale dei profitti e una pianificazione, una riflessione e un'esecuzione a più lungo termine.

E poi?

Le alghe sono un'alternativa sempre più valida per molte costose soluzioni al cambiamento climatico. Le aziende di nuova generazione stanno riconoscendo questa opportunità e investendo ora, ma è anche qualcosa che la gente comune può prendere in considerazione per ridurre il proprio impatto sull'ambiente.

Ogni piccolo contributo è utile. Oltre a piantare un albero, a partecipare a un'operazione di pulizia degli oceani o a lavorare per aziende che stanno apportando cambiamenti progressivi al nostro mondo, guardate alle alghe come potenziale risorsa alimentare, prendete in considerazione l'acquisto di prodotti creati con le alghe e sostenete gli sforzi locali e federali per adottare metodi di assorbimento e sequestro del carbonio da parte delle alghe.

I problemi del mondo possono essere risolti da due cose: l'azione collettiva e la tecnologia human-first che migliora i modi di fare datati. Ognuno di noi può partecipare al cambiamento e sostenere le aziende che stanno facendo strada.

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